出國留學申請

最近想到在 2002-2003 年左右申請美國研究所的資料還是用快遞寄送,抱著一袋袋以申請學校分裝的紙袋,到快遞公司寄送,寄完有一種完成了一件大事的感覺,後來收到學校的通知信,小心翼翼地把它拆開,那種感覺,跟現在的電子化很不一樣。不過,即使申請方式有別,就申請內容而言,我想還是有些基本原則是不變的。

許多人一聽到留學申請,第一個想到的就是留學考試 (TOEFL、GRE等),甚至把全部的精力都放在準備留學考試。事實上,留學考試在資格審核上的比重是沒有想像中大的,有經驗的教授都知道,留學考試考得好,不代表就會做研究,甚至講白一點,分數考得高,不是代表你運氣很好就是代表你非常會 K 書,而這都不直接反映研究的潛力。因此,對於留學考試,盡力準備個二三個月、三四個月,考個中上的成績即可,再把精力放在其他申請資料上,比如哪些呢?

第一,履歷 (CV)。履歷一定要有亮點,要有某些東西能吸引一些目光,不要字很多卻沒有重點,更忌諱有錯別字。有亮點的意思是,你是否呈現了一些別人沒有的獨特經歷,例如爬過聖母峰、隻身到印度流浪一個月等,跟研究有關或無關的都好,在美國的文化下,非常強調個人的獨特性,一個平凡的、很會把 GRE 分數考得很高的人,還不如一個經歷豐富但 GRE 分數考得普通的人。如果你的特殊經歷跟研究直接相關,那就更好了。如果你什麼特別的經歷都沒有,即便是課外活動或社團有值得一提的地方,或是有課餘的興趣,也是好的,在美國的文化下,搞很多的「課外活動」又能念書的人是被鼓勵的,在台灣的文化下,搞很多的「外務」會被認為是「不務正業」(一定是專業不好好做才會搞這麼多雜事),整天在念書的乖乖牌最好,文化差異之大可見一斑。

第二,研究與讀書計畫 (SOP)。此計畫沒有長度、內容、格式的任何限制,沒有怎麼寫、寫多長才是所謂「好」的,所以不必去找網路上別人的範本照著改,反而照著別人的範本寫起來都是千篇一律的八股,不但沒有加分反而扣分。如果你能發揮創意,寫出來的計畫絕對跟別人不一樣,而只有讓人眼睛一亮的計畫書才會從上百篇甚至上千篇的計畫脫穎而出,試想一個閱卷老師看高中生的作文,看了五十篇都寫得差不多,是不是愈看愈想打瞌睡?另外值得一提的是,與制式的留學考試相較,這些個人申請資料呈現的不是死板板的分數,而是活生生的展現個人思惟、熱情、動機、興趣。今天要入學的是「人」而不是「機器人」,所以篩選的條件本應是「一把因人而異的尺」(突顯個人特質的個人文件),而非同樣一把尺(留學考試),不是嗎?

第三,推薦信。推薦信也沒有任何標準的格式,也沒有找誰寫一定比較好。推薦信的內容以讚美為主,只是讚美可以是無關痛癢、空泛、甚至是溢美之詞,也可以是有非常具體傑出事蹟佐證的讚美。推薦信內容的重點是「寫出履歷以及其他申請資料上看不到的東西,或是申請人不便以自己的角度陳述的事蹟」。如果只寫「此申請人出了幾篇論文、修課成績如何」等,這樣的資訊從申請資料(履歷、成績單)即可得到。如果舉出一個過去此申請人跟推薦人一起合作的一段經歷,甚至是一段插曲(發揮幽默亦可),用以強調申請人出色的團隊合作能力等,這樣的故事是在其他文件都看不到的,也因此突顯了這封推薦信的意義與價值。

當然,留學申請可能還有許多其他文件,可掌握類似原則,在此僅點到為止。

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